Devontez Walker será a ameaça número 1 de Lamar Jackson?


OWINGS MILLS, Maryland – Depois de não receber uma ligação nos primeiros dois dias do draft de 2024 da NFL, o wide receiver da Carolina do Norte Devontez Walker pegou o telefone durante a quarta rodada e ouviu a voz do gerente geral do Baltimore Ravens, Eric DeCosta.

“Como você se sentiria ao receber passes de Lamar Jackson?” DeCosta perguntou.

Walker logo começou a chorar enquanto conversava com DeCosta e continuou chorando enquanto falava com o técnico dos Ravens, John Harbaugh. Para Walker, as emoções vinham crescendo desde os 4 anos, quando ele disse à mãe e à avó que tudo o que queria era jogar na NFL.

Mas o caminho para a liga tem sido desafiador para Walker, desde uma lesão no ligamento cruzado anterior até uma disputa de transferência controversa com a NCAA e um desempenho de pesadelo no Senior Bowl. Agora, depois de passar por três faculdades, Walker espera ter encontrado um lar como o mais novo craque do atual Jogador Mais Valioso da NFL.

“Só de ouvir que um time da NFL valoriza seu conjunto de habilidades e você como pessoa, você se sente bem, [like] você fez todas as coisas certas para chegar a este ponto”, disse Walker. “Foi uma sensação ótima.”

Walker, o 19º wide receiver escolhido no draft deste ano, tem potencial para ser o alvo número 1 de Jackson em campo. Depois de fazer sua estreia na Carolina do Norte em 14 de outubro por causa de um problema de elegibilidade, ele ficou em segundo lugar no ACC com 656 jardas de recepção e liderou a conferência com sete recepções para touchdown.

Os pontos fortes de Walker são seu tamanho (6 pés-1 e 191 libras), velocidade e capacidade de ultrapassar os defensores. Em oito jogos na temporada passada, ele totalizou nove recepções em passes lançados a pelo menos 20 jardas para cima.

Walker modelou seu jogo após AJ Green, que atormentou Baltimore de 2011 a 2020 como recebedor do Cincinnati Bengals. DeCosta comparou Walker a Torrey Smith, cujas grandes jogadas no campo ajudaram os Ravens a chegar ao Super Bowl em 2012. Na faculdade, Walker e Smith construíram reputações de explosividade ao ultrapassar os cornerbacks em rotas profundas. Mas ambos vieram para a NFL com dúvidas sobre como pegar a bola de forma consistente.

“[Smith] fez grandes jogadas quando era importante”, disse DeCosta. “Ele é um cara de cola e acho que Tez tem muitas das mesmas qualidades”.

Em quatro temporadas no Baltimore, Smith totalizou 21 recepções em passes de pelo menos 30 jardas. Isso ainda é mais que o dobro do que qualquer outro jogador dos Ravens conseguiu nas últimas 12 temporadas.

O jogo de passes profundos tem sido um ponto fraco para Jackson e os Ravens. Na temporada passada, ele acertou sete passes em arremessos de 30 jardas ou mais, completando 26,9% dessas tentativas (que ficou em 18º lugar no campeonato).

Tudo isso pode mudar com Walker, que considerou uma honra tocar com Jackson.

“Tenho observado Lamar desde que ele saiu do ensino médio”, disse Walker. “Ele é alguém que eu gostaria de estar em seu time, e agora esse desejo está se tornando realidade.”

‘Pensei que minha temporada havia acabado’

Faz apenas oito meses que Walker enfrentou o ponto mais incerto de sua carreira no futebol.

“Pensei que minha temporada havia acabado, honestamente”, disse Walker.

Walker pretendia se transferir para a Carolina do Norte em 2023 – sua terceira escola desde o início de sua carreira universitária – mas a NCAA inicialmente negou a elegibilidade imediata porque o considerou uma transferência dupla. Walker já havia estado na escalação do NC Central em 2020 e na escalação do Kent State de 2021 a 2022. Ele acreditava que se qualificou para jogar pela Carolina do Norte por alguns motivos: Ele nunca jogou pelo NC Central devido a uma temporada cancelada do COVID-19, e ele queria se mudar para Chapel Hill, na Carolina do Norte, para ficar mais perto de sua avó doente.

O técnico da Carolina do Norte, Mack Brown, criticou a decisão, dizendo à NCAA “que vergonha”. O conselho de administração da NCAA disse que os membros do comitê receberam ameaças de violência.

A NCAA finalmente reverteu o curso e concedeu a isenção de Walker no início de outubro. Agora, os atletas da NCAA podem jogar imediatamente, não importa quantas vezes sejam transferidos.

“Durante todo o ano, eu não tinha ideia de que iria jogar”, disse Walker. “Eu tinha 50-50 anos ao me declarar para o draft. [I’d] provavelmente será [undrafted] ou voltando [to North Carolina]; Eu realmente não sabia naquele momento, mas essa era basicamente a minha mentalidade. Eu não pensei que iria jogar, então fiquei muito chocado quando recebi aquela ligação.”

A carreira de Walker no futebol foi repleta de reviravoltas inesperadas. Ao sair do ensino médio, Walker insistiu em jogar como wide receiver, embora a maioria das faculdades quisesse que ele jogasse na defensiva. Uma das poucas ofertas veio do East Tennessee State em 2019, mas uma lesão significativa no joelho mudou esses planos.

Para pagar suas contas de reabilitação, Walker conseguiu um emprego no Bojangles, onde encontrou alguns treinadores do NC Central que tinham visto a fita do jogo. Ele deveria jogar lá até que a temporada fosse cancelada durante a pandemia.

Walker finalmente desembarcou em Kent State em 2021 e registrou 58 recepções para 921 jardas e 11 touchdowns durante a temporada de 2022. Ele teve sete recepções para 106 jardas e um touchdown contra a eventual campeã nacional Georgia, o que alimentou seu desejo de ver como ele se sairia em uma escola Power 5 como a Carolina do Norte.

Depois que inúmeras isenções e recursos foram negados, Brown finalmente conseguiu chamar Walker ao seu escritório para lhe dar boas notícias. “Você é elegível, cachorro grande!” Brown disse a ele.

“Não há desavença entre mim e a NCAA”, disse Walker depois de ser o 113º jogador escolhido no draft deste ano. “Estou muito grato por eles terem tomado essa decisão e por eu ter conseguido fazer o que tinha que fazer para chegar a este ponto.”

Encontrando adversidades

Walker não causou a melhor primeira impressão diante dos dirigentes dos Ravens. Ele errou cinco passes nos treinos do Senior Bowl em janeiro e foi alvo oito vezes, mas não registrou nenhuma recepção durante o jogo.

Os Ravens se sentiram melhor quando voltaram e assistiram ao filme do jogo dele fazendo recepções difíceis na Carolina do Norte, seja fazendo um passe baixo ao longo da linha lateral ou estendendo os braços para fazer a recepção quando um safety estava caindo sobre ele. Também ajudou as ações de Walker quando ele se recuperou no Combine da NFL em fevereiro; ele foi um dos três wide receivers a produzir uma corrida sub-4,4 de 40 jardas e um salto vertical de 40 polegadas. Os outros foram Xavier Worthy e Xavier Legette, ambos selecionados no primeiro turno.

“O que mais gosto nele é que ele encontrou algumas adversidades atléticas em sua vida e foi superado”, disse David Blackburn, diretor de escotismo universitário dos Ravens. “E ele é um garoto muito forte mentalmente, além de fisicamente forte.”

Os Ravens ficaram surpresos com o fato de Walker ainda estar disponível na quarta rodada. Se não fosse pelas quedas no Senior Bowl, ele provavelmente teria sido uma escolha do Dia 2.

Walker estava entre os destaques no minicamp de novatos do Ravens na semana passada, e isso foi além de ser grande e rápido.

“Fiquei impressionado com o quão bem ele mudou de direção”, disse Harbaugh. “[He] pegou a bola muito bem. Ele começou muito bem.”

Os Ravens tentaram repetidamente reforçar o elenco de apoio de Jackson. Walker é o décimo wide receiver escolhido por Baltimore desde que o time selecionou Jackson na primeira rodada em 2018.

Desses 10 recebedores selecionados, apenas dois produziram temporadas de 1.000 jardas – Marquise Brown e Zay Flowers – e três atualmente permanecem no Baltimore: Flowers, Rashod Bateman e Tylan Wallace. Mas os Ravens acreditam que Walker pode causar um impacto imediato em um jogo de passes que ficou em 21º lugar na NFL na temporada passada, porque ele traz o que estava faltando em Baltimore.

“Ele só tem explosividade vertical [and] a capacidade de ficar atrás da cobertura, tirar o topo da defesa”, disse Blackburn. “Ele pode pressionar a defesa e é capaz de fazer algumas recepções contestadas no campo. Acho que isso é um bom presságio para o nosso ataque e para o nosso quarterback.”



Fonte: Espn